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Balances





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La balance, objet de mesure, est connue depuis l'âge du bronze. Elle est un instrument du quotidien, indispensable au commerce pour la pesée. Il existe plusieurs types de balances : balance traditionnelle formée d'un fléau mobile et de deux plateaux, balance romaine, balance d'orfèvre, balance à peser les monnaies, balance de précision, bascule, jusqu'au pèse-bébé. A la balance, il faut aussi ajouter un élément complémentaire : les poids.

Dès l'Antiquité, la balance prend un sens métaphorique. Elle est le symbole de la Justice, de la mesure, de la prudence, de l'équilibre, parce que sa fonction est associée à la pesée des actes.
En Egypte, Osiris, le dieu des morts, pesait les âmes des défunts (psychostasie) en comparant le poids du cœur du défunt à celui d'une plume d'autruche. En Grèce, la balance est l'attribut de Thémis, déesse de la Justice. Les romains et les gaulois s'inspirent de la mythologie grecque, et on retrouve sur leurs monnaies l'allégorie de la Justice.
Dans l'iconographie chrétienne, la notion du bien et du mal est également liée à la balance. Dans l'Ancien Testament, Job dit : "Que Dieu me pèse sur des balances justes et il connaîtra mon intégrité." Parfois c'est Dieu qui tient la balance, mais en général c'est saint Michel, l'Archange du jugement, qui a comme attributs l'épée et la balance.
Dans le tableau, Le jugement de Salomon de Nicolas Poussin, la composition s'inspire de la structure de la balance : Salomon, est au centre tel le fléau ; de part et d'autre symétriquement, comme sur deux plateaux, les mères entourées des familles sollicitent le jugement du roi. La scène est suspendue au moment crucial de la décision sur le sort de l'enfant. Imperceptiblement, les mains de Salomon annoncent la sentence.
Du 16e au 19e siècle, des études sur les sujets représentés de l'art antique sont publiées et influencent les artistes pour construire leurs allégories à partir d'images reconnaissables. Ainsi, dans l'iconographie civile, la Justice reprend la figure d'une femme tenant une balance et un glaive. Par extension, la balance apparaît sur les sceaux, les cachets, les médailles, les monnaies et dans certaines allégories de la Révolution française.

Enfin, la Balance est le septième signe du zodiaque, qui commence à l'équinoxe d'automne, le 23 septembre. A cette date le jour et la nuit s'équilibrent.

par Jeannette Ivain - Octobre 2011


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