Paquebots







Le Havre en 1824

En 1824, Louis-Philippe Crépin (1772 - 1851) expose au Salon de Paris "Le Port du Havre" (n° 387). Crépin, qui a commencé sa carrière sous la Révolution, est alors l'un des principaux peintres de marines français. Il sera d'ailleurs le premier à recevoir le titre de peintre de la marine, en 1830.

La peinture de Crépin illustre la reprise d'activité du commerce maritime sous la Restauration. Celle-ci est accompagnée d'importantes réformes menées par le ministre de la marine Portal pour améliorer les infrastuctures et les flottes. Crépin a représenté l'activité et la diversité des embarcations évoluant aux abords du Havre. Un brick fait voile vers le port tandis qu'un trois-mâts, guidé hors de la passe par des lamaneurs, s'apprête à sortir. La forme évasée de la proue du trois-mâts prouve qu'il s'agit d'un navire de commerce pour lequel ont été privilégiés la stabilité et le tonnage. Ce très beau navire pourrait être le Jupiter, construit au Havre en 1824 par le chantier Fouache. Sur la rade naviguent également des navires de pêche, un paquebot, un vaisseau de guerre (Le Havre avait perdu son statut de port militaire en 1823) et un transport de passagers à vapeur. Quatre ans plus tôt, un service de vapeur assurant la liaison Honfleur - Le Havre avait été créé. Cette initiative était due au consul des Etats-Unis au Havre. En dépit de ses nombreux inconvénients, à une époque où elle était encore mal maîtrisée, la propulsion à vapeur apporte beaucoup d'avantages, au nombre desquels rapidité et régularité. Selon Stendhal ("Mémoires d'un touriste", 1838), la traversée Le Havre - Honfleur se faisait en "cinq quarts d'heure".

La vapeur permet aussi de remonter les fleuves, opération jusqu'alors difficile et lente, imposant généralement le halage. Le premier service régulier de vapeur entre Le Havre et Rouen est créé en 1821, puis entre Le Havre, Rouen et Paris en 1828. La plus grande maîtrise des éléments, induisant celle du temps, signifie une appréhension différente de l'espace, ce qui favorise les voyages.